Sisters of Charity Federation Archives

Joel Urumpil, SCN Oral History


Joel Urumpil.jpg


My Life Story 
I,  Chinnamma  was  born  on  February  20,  1944  to  Mathai  and  Mariam 
Urumpil  in a small parish called Thodanal, Kottayam District, Kerala State. 
We  were  eleven  children  in  our  family  -  seven  boys  and  four  girls.  My 
parents  lost  two  sons  before  I  was  born.  In  chronological  order  they  are: 
Mathai;  late  Annamma;  late  Chacko;  Sebastian;  late  Joseph;  late  Chacko, 
CMI;  late  Devasia;  Thomas;  Chinnamma,  (Joel,  SCN);  Mary  (late  Sunanda, 
SCN)  and  Philo.  In  1991,  Sister  Sunanda  died  unexpectedly  of  cerebral 
malaria  while  serving  in  Sale,  Mahuadanr.  We  belonged  to  an  ordinary 
peasant family.  My mother was only five years old when her parents passed 
away.  She had also a three-year old sister and their grandmother managed 
to  bring  them  up.  Sadly  my  father  was  put  out  of  his  home  by  his  elder 
brother.  For a couple of years he worked as a daily wage labourer near my 
mother’s  place.  Later he married my mother and settled in her home since 
she  had  no  brothers.  My  father  was  simple  and  devoted  to  the  family 
especially to my mother who being an orphan needed the extra affection and 
care which my father provided.  My brothers and father worked very hard to 
provide for us with basic minimum facilities. 
Like most children, I had a carefree childhood and enjoyed playing outdoors 
with my five brothers.  My brothers tried to discipline me but I wanted to be 
equal  with  them.  I  played  freely  with  the  children  in  the  neighbourhood 
regardless of their caste or religion.  As I grew older I took care of the goats 
and helped on the farm.  My mother and sisters-in-law did all the household 
work  and  I  did  not  have  to  help  them  out  in  any  way.  My  mother  was 
sociable  and  a  friend  to  the  poor  and  she  was  popular  among  the 
neighbours.  To me she was like a friend or an older sister.  Once I forgot to 
take  my  tiffin  (midday  meal)  to  school  and  she  brought  it  to  me  walking 
three kilometres.  A beggar used to come to our home once a month and my 
parents treated him like a member of our own family.   
One  of  the  outstanding  memories  of  my  childhood  is  my  First  Holy 
Communion day.  The teacher asked me to get flowers from the neighbour’s 
garden  to  make  the wreaths.  Also, since I was good in singing, I was given 
the  privilege  of  leading  the  hymn just after receiving Communion.  Another 
happy  memory  of  mine  is  that  of  spending  time  with  my  father  and  the 
workers  in  the  field  planting  ginger  and  doing  other kinds of work.  Eating 
with them in the open field was a picnic for me.  I also enjoyed playing in the 
stream,  plucking  wild  flowers  and  reading  some  books  on  St.  Francis  of 
Assisi.    ​Since  I  was  not  very  strong  physically,  I  also  wanted  to  prove  to 
others that I could do anything like everybody else.   

I  had  my  primary  education  in  our  parish  school.  I  went  to  N.S.S.  (Nair 
Service  Society)  Middle  School,  Poovarani  run  by  Nairs,  a  Hindu  group. 
Though I was a Catholic the teachers liked and encouraged me.  I was good 
in  my  mother  tongue,  Malayalam  and  sports.  I  had  many  friends  in  the 
For  Class  VIII  I  went  to  a  school  run  by  the  Adoration  Sisters  at 
Kanjiramattom.  My father, however, wanted to stop me from further studies 
after  my  passing  Class  VIII.  I  was  not  very  happy  about  it  because  my 
father allowed my older brother to continue his studies even though he had 
failed in Class VIII.  I was very angry with my father and refused to eat for a 
whole  day.  But  that  did  not  work.  Two  weeks  later,  the  Sisters  sent  a 
teacher  to  our  home  to  find  out  why  I  was  absent.  Though  they  tried  to 
persuade  my  father  it  was  my  brother  Chacko’s  strong  argument  that 
changed  his mind.  I was the first girl to pass matriculation examination in 
1961.  The  same  brother  arranged  for  me  to  go  to  Mokama  for  nurses’ 
training  that  year.  I  was  the  first  girl  to  leave  our village for studies and I 
was  overjoyed.  I  also  wanted  to  get  out  of  my  home  soon  because  I  was 
afraid that they would marry me off at any time, as was the custom.   
I  found  it  difficult  to  adjust  to  the  way  of  life  in  Bihar  especially  the  food 
habits.  We  had  to  learn  two  new  languages  (English  and  Hindi) 
simultaneously.  The  misery  of  the  people  around  Mokama  moved  me  to 
tears.  As I ate my normal food in the hostel after my training, the thought of 
people  who  were  starving  often  came  to  my  mind.  From  then  on  I  had  a 
desire to work with the poor after my training.  
My  call  to  religious life may have its beginning with the singing and square 
dance practices that Mary Jude Howard, SCN, conducted for the nurses, the 
candidates and novices.  I was happy about this opportunity to mingle with 
the youngsters in SCN formation.  Seeing me in action, our nursing director, 
Sister  Veronica  Maria  (Ora  Mae)  Brownfield  told  Sister  Marita  Ann  (Teresa 
Rose) Nabholz, the candidate director, that I might have a religious vocation. 
One day Sister Teresa Rose asked me if I was interested in joining the SCNs. 
It was as though I was waiting for an invitation and I said, “Yes.”  One of my 
brothers was very angry when he heard about it.   
I  joined  the  candidacy  in  September  1962  while  I  continued  my  nursing 
studies.  My companions were Maria Palathingal, Lucia Thuluvanickel (now 
deceased) and Karuna Thottumarickal, also nursing students. As candidates 
we used to go to the villages with the public health department.  Every time I 
was  with  the  very  poor  people  I  felt  uncomfortable  as I had the privilege of 
having everything I needed. My urge to work with them continued.   

Teresa Xavier Ponnazhath, a trained teacher and Rosemarie Lakra, already a 
trained staff nurse, joined our group.  Since we were older, our group had a 
shorter  period  of  postulancy  than  others.  We  were  a  close  knit group and 
have been together for the last fifty-six years.  It was a sad day for us when 
Sister Lucia was called to eternal life on November 10, 2017.  
Sister  Teresa  Rose was our director through the candidacy, postulancy and 
novitiate.  Other  teachers  were  Sisters  Patricia  Mary  Kelley,  Rita 
Puthenkalam,  Margaret  Rodericks  and  Mary  Celeste  (Gail)  Collins.  Sister 
Josephine  Naduvilekunnel  who  later  discontinued  taught  us  Hindi.  Sister 
Mary  Jude  took  us  for  singing  and  spoken  English.  We  were  twenty-four 
postulants  and  novices,  at  one  time.  Sister  Teresa  Rose  encouraged  us  to 
write  short  stories.  I  believe  one  of  my  stories  written  in  Malayalam 
influenced one of our Sisters to join the SCNs.  Our formative years were the 
happiest when we were moulded by experienced SCNs who were like potters 
at their wheels.   
During  our  novitiate  days  we  had  strict  discipline  of  keeping  silence, 
responding  to  our  duties  by  the  ringing  of  a  bell,  common  recreation,  etc. 
On  visiting  Sundays  we  were  allowed  to  mingle with the nurses and senior 
Sisters  for  an  hour  or  so.  During  recreation  we  made  rosaries,  sorted  out 
used  stamps  and  there  was  plenty  of  singing.  We  would  wait  for  the  day 
when we were allowed to write letters to our family.  The six of us were also 
given the duty of helping the new candidates and postulants to get adjusted 
to  religious  life.  We  were  also  given  time  to  read  books,  practice  dramas, 
dance,  debate,  etc.  I  liked  the  books  on  the  lives  of  saints  such  as  Br. 
Martin  de  Porres,  St.  Therese  of  ​Lisieux​,  St.  Joseph,  the  Worker  and 
whatever books were available on St. Francis of Assisi.   
I  made  my  First  Vows  on  July  19,  1968.  I  was  ready  to  give  myself 
completely  to  God,  to  go  to  the ends of the earth and serve the poor.  After 
six  months  of  juniorate  training  in  Ranchi  I  was  sent  for  Public  Health 
Nursing  at  Lady  Reading  School  of  Nursing,  Delhi.  My  companion  was 
Bridget  Vadakeattam,  SCN.  This  study  again  re-enforced  my  attraction  to 
work among the under privileged and oppressed. 
My  first  assignment  was  to  be  one  of  the  pioneers  in  our  Bakhtiarpur 
mission with Sisters Mary Frances Sauer and Lucia Thuluvanickel in 1971. 
Although  I  had  completed  my  Public  Health  Nursing,  I  had  no  practical 
experience but I was ready, enthusiastic to do anything.  I was put in charge 
of the tuberculosis (TB) control/eradication program along with the Medical 
Mission  Sisters (MMS) at Maner.  Those were hectic days with a lot of work 

to do.  Dealing with the flood victims was an annual feature of our ministry 
but it was a very satisfying work.   
Sister  Mary  Frances  was  the  administrator  of  our  health  centre  in 
Bakhtiarpur.  She  was  my  mentor  and  a  loving  older  Sister  who  loved  the 
poor.  At  times  we  found  her  impatient  but  she  always  made  sure  to  ask 
pardon  from  anyone  who  may  have  been  offended  by  her.  Her  spirit  of 
humility  was  an inspiration to all of us.  On Saturdays Rev. Father William 
Goudreau,  SJ,  was  a  welcome  guest  for  prayer  and  supper.  We  shared 
freely  about  our  ministry  together.  We  worked  together  as  people  in  one 
mission with the sole purpose of helping the poor.  They guided me to lead 
an exemplary missionary life.  Once we found a sick beggar woman with her 
son  on  the  railway  platform.  Sister  Mary  Frances  and  I  carried her to our 
clinic  and  ministered  to  her  for  four  days.  The  lady  was  very upset in the 
beginning  but  as  the  time  came  closer  to  her  death  she  became  very  calm 
and she died in our arms.  During the emergency, I became interested in the 
work  of  the  social  activists.  I  was  allowed  to  travel  to  Chaibasa  alone  to 
attend  their  (underground)  meetings.  There  were  both  lay  and  religious 
people in the group. 
At  the  end  of  the  five-year  TB  program.  I  myself  became  a  victim  of  the 
sickness and was advised to take rest in Mokama.  After that I worked in the 
Public  Health  Centre  there  for  two  years.  I  initiated  the  “Village  Health 
Workers  Program”  in  and  around  Mokama.  In  expanding  the  clinic,  more 
facilities  were  provided  at  a  low  cost  for  the  poor.  I  got  help  from  Sister 
Xavier  Valiakunnackal,  SCN,  (deceased)  in  conducting  family  counselling 
and singing for the village women.  
My  pioneering  in  the  Nepal  mission  in  April  1979  was  another  important 
chapter  in  my  life  and  a  faith  experience.  I  learnt  to  adjust  to  living  in  a 
foreign country with a new group of people, their language, culture, extreme 
weather  conditions,  etc.  I  understood  what  daring  and  risk  taking  meant 
when  I  walked  for  three  days  at  a  stretch  and  spent  the  nights  at wayside 
shelters.  I  did  not  feel  burdened  because  it  was  my  choice  to  visit  a  few 
Christians  who  lived  on  the  mountains.  After  visiting  many  villages  away 
from  Kathmandu,  we,  Anne  Marie  Thayilchirayil,  Jean  Kulangara  and  I 
decided to work in a village in Godavari near St. Xavier’s School.   
One day, Rev. Father Alan Starr visited us and he shared with us the plight 
of the Christians scattered throughout the valley.  They were Catholics from 
Darjeeling in India who had migrated to Nepal looking for jobs.  Since Nepal 
was  a  Hindu  kingdom  at  that  time  they  were  afraid  that  they  would  lose 
their  jobs  if  the  government  came  to  know  about  their  religion.  They 

hesitated  to  attend any Church services conducted by the Jesuit priests on 
Saturdays which is a holiday in Nepal.  And yet, a few came quietly for Mass 
to  a small, narrow hall at St. Xavier’s which was used as a church.  Father 
Alan  mentioned  that  there  was  no  one  to  visit  them,  pray  with  them  or  to 
take care of their spiritual needs.  While listening to him I felt a deep urge in 
me  to  look  for  those  scattered  Catholics.  The  next  day  I  talked  with  the 
Maryknoll  Fathers  who  were  ready  to  employ  me  as a nurse.  They had no 
problem about my choice to work in the parish.  To begin my work, I would 
daily commute to Kathmandu by bus.  Seeing my plight of daily travel to the 
city,  the  I.B.M.V.  Sisters  gave  me  a  room  in  their  convent  in  Jawalakhel 
where I could spend the weekends with the Catholic families.   
Searching  for  the  scattered  Catholics  in  the  Valley  was  a  real  challenge.  I 
went  with a woman companion to help me to find their houses.  At the end 
of two years, we were able to organise our Catholics into a faith community 
and we began to have Mass at different centres.  The Maryknoll Fathers had 
helped  me  to  introduce  the  concept  of  basic  Christian  community  among 
our  people.  I  taught  regular  catechism  classes  for  the  students  of  St. 
Xavier’s  School  and  a  few  parish  children.  I  can  proudly  say  that  the 
pastoral ministry in Kathmandu was begun by the SCNs with the support of 
Father  Alan.  After  four  years  of  ministry  in  Kathmandu  Valley,  Father 
Casper  Miller, SJ, who was appointed as the episcopal vicar of Nepal asked 
us if we were ready to leave the Valley to look after the spiritual needs of the 
Tribal Catholics in East Nepal.  They had migrated from India to work in the 
vast tea gardens there.   
In  February  1983,  with  SCNs  Francine  Moozhil,  (deceased)  and  Rosemarie 
Lakra, I moved to Damak village situated six miles away from the bus stand 
in the town.  I did socio-medical work among the people of tea gardens and 
in  our  village  for  four  years.  Sister  Francine  stayed  home  with  me  and 
helped  me  with  knitting  classes  for  the  women  and  medical  work.  There 
were also Santhal Tribals in East Nepal and since Sister Francine knew their 
language  she  chose  to  work  among  them.  Sister  Rosemarie  opted  to  visit 
the  tea  gardens  on  foot,  for  the  most  part,  to  take  care  of  the  people’s 
spiritual needs.  
While  working  with  the  Santhals,  Sisters  Anne  Marie  and  Francine  invited 
Gracy Thombrakudy, SCN, from India to give a retreat to the people.  Sister 
Gracy asked Father Thomas Vettickal to accompany her.  During the retreat 
a  group  of  Nepali  policemen  arrested  the  two  of  them  along  with  the 
catechist  and  Sister  Francine,  accusing  them of proselytization.  They were 
hand-cuffed  and  made  to  walk  all  the  way to Biratnagar in the hot sun for 

two  hours.  Their  imprisonment  was  a  real  blow  to  all  of  us  and  going  to 
meet them in the prison was a harrowing experience.  
While in Nepal, I had a fifteen day renewal program at Godavari Ashram, in 
Kathmandu  guided  by  Rev.  Father  Pius  Thekemurry  ​and  Dr.  Vinayan  (a 
Hindu  activist)  in  1985.  The  retreat  was  based  on  socio-political  analysis 
with reference to the gospel of Luke.  
In  1986 I joined the Bihar ​Dalit Vikas Samiti (B.D.V.S.) in Barh with Sheela 
Palamoottil,  SCN.  Here  I  learned  to  work  with  a  lay  person  who  was  my 
boss.  After  about  two  years  of  work  there  I  felt  the  need  to  be  more 
systematic in my approach to social work and so I went to the Indian Social 
Institute  (ISI)  in  Bangalore  for  a  three-month  course  on  socio-political 
analysis.  This  course  changed  my  life  and  gave  me  a  new  vision  and 
perspective  as  a  religious/follower  of  Jesus.  I  wanted  to  bring  about  a 
radical  change  in  the  existing  system  of  exploiting  the  poor  and  the 
marginalized in our society.  At ISI I was also able to explore the true nature 
of God as an inner source of power in my life and all of creation.   
In  1988,  with  the  blessing  from  my  provincial,  Shalini  D’Souza,  SCN,  I 
joined  Sister  Marie  Tobin,  MMS,  and  a  group  of  lay  people  led  by  Sri (Mr.) 
Vinay  Senger  at  Hunterganj  block,  Chatra.  A  Dalit  family  shared  their 
limited  space  in  their  village  house  in  Khutikewal  with  Sister  Marie  Tobin 
and me.  Since Hunterganj was an entirely non-Christian village I decided to 
change  my  name  to  Jyoti  Behen, (sister of light) as Marie Tobin and others 
had  done.  We  became  one  with  the  people  even  though  they  were 
prejudiced against Christians in the beginning.   
My  experience  of  working  in  the  liberation  movement  in  Bihar  in  the 
seventies and eighties with Philip Manthara, Rob Currie, Stan Lourdswamy, 
all  Jesuits,  had  helped me in my choice in moving to Hunterganj.  ​In those 
days  the  SCNs  were  already  involved  in  working  with  the  deprived  in  the 
villages  thus  it  was  not  difficult  for  me  to  get  permission  to  live  and  work 
with a lay group.  Sister Marie Tobin was a blessing for me as she supported 
me whole-heartedly until she left for a leadership position in her community. 
My  father  who  was  in  his  eighties  passed  away  in  August  1990.  He  was 
bedridden  for  nine  months.  Before  he died he told my brother, “Take good 
care  of  your  mother”.  At  his  funeral,  our  parish  priest  narrated  how  my 
father accepted everything as good without a word of complaint.  Even if the 
food was too pungent or bland, he would always remark, “O, how tasty it is!” 
I remember him telling us, “Be what you are, and do not try to imitate your 
rich  friends.  Everyone  knows  you  belong  to Urumpil family.”  He was very 

much  appreciated  in  our  area.  After  his  death  a  rolling  trophy  was 
instituted in his honour to promote sports.  My mother also passed away on 
September 20, 1993 in her 80s.  She was also bedridden like my father and 
could  not  speak  or  eat  by  herself  in  the  days  leading  up to her death.  My 
sisters-in-law were heroic in serving our mother!  I could not attend either of 
my parents’ funerals because I was living in the interior villages in Chatra.   
The  twenty-nine  years  I spent in Hunterganj were hectic, risky, challenging 
and yet fulfilling.  Feelings of isolation from the community were part of it all 
and I learned to depend upon the generosity of the people in every way.  The 
Bhuia  community,  the  lowest  rung  of  the  social  ladder  in  particular,  were 
enabled  to  find  their  rightful  place  in  the  society.  For  the  first  time,  the 
women were organized and girls’ education was promoted.  Before this time 
the  women  were  not  treated  with  dignity.  Quarrels  in  the  family  were 
common and they were not allowed to attend any kind of meetings.  I joined 
in  their  struggle  against  the  landlords.  The  landlords  around  the  area  had 
captured the unused government land and the landless people now became 
aware  that  they  could  recapture  it.  It  was  possible  for  them  to  do  so 
because  all  of  us  supported  them  from  behind  the  scenes.  In  spite  of  the 
murder  of  four  of our leaders, the people stood together and fought against 
the landlords.  They captured around 2500 acres of land from the landlords 
and  then  the men went underground to escape from the landlords, Maoists 
and  the  police.  The women and old people were left behind to work on the 
land.  I  needed  a  local  woman  to  work  with  me  but  no  one  was  willing  to 
take up such a job at that time.   
After  we  became  a  well-organised  group,  we  named  our  ​voluntary 
organization  as  ‘​Chetna Bharti  (awakening  women)  and  got  it  registered  in 
1993.  ​We  felt  the  registration  was  essential  for  our  survival  because  the 
government had termed us as terrorists and for the Maoists we were agents 
of the police.   
As  the  land  was  distributed among the people, a piece of land was used by 
us and we put up a mud house and named it as Khutikewal Ashram.  Life at 
the  ashram  was  not  all  that  easy  for  me  as  I  was  the  only  woman  in  the 
team  and  the  people  were  still  patriarchal  in  their thinking.  At times I felt 
side-lined  as  a  woman.  I knew that I had to leave my feeling aside and set 
up my priorities if I wanted to live and work with the people.  Being reflective 
by  nature  I  depended on the Bible and the life of Jesus to give me strength 
and  light.  This  spiritual  experience  enabled  me  in  my  analysis  of  the 
suffering  people.  I saw all religions merging into one reality in our struggle 
to  change  the  oppressive  world  order.  Also I found more meaning in living 
out my religious life in the context of the people with whom I was working.  

In the history of SCN ministry the initiative that I took in Hunterganj was a 
first  of  its  kind.  Initially  I  was  reluctant  to  share  about  my  work  with the 
Sisters  in  the  community  at  large.  I  felt  that  they  would  not  fully 
understand my radical involvement with the people.  At times I had felt that 
I was all alone and even thought of leaving the community.  I talked to Sister 
Teresa  Rose  about  it  before  I  approached  the  provincial.  Sister  Teresa 
helped  me  to  change  my  decision.  Gradually  the  leadership  in  the 
community  accepted  my  choice  of  ministry  and  began  to  send novices and 
some  junior  Sisters  for  short  periods  of  exposure  programs.  Other  SCNs 
Joyce  Kalapurayil  ​who  later  discontinued  and  Gracy  Thombrakudy  had 
joined me for short periods.   
Another  section  of  the  society  which  drew  my  attention  was  the  girls  who 
were  left  behind  in homes to fend for themselves while the parents worked. 
The  society  and  their  families  considered  their  existence  as  a  burden  and 
parents  were  glad  to  get  rid  of  them  as  early  as  possible,  dead  or  alive. 
Seeing  their  pathetic  condition  I  began  to  collect  these  children  and 
adolescent  girls  and bring them to Chatra, often against the wishes of their 
parents.  Thus  our  organization  became  the  first  in  Chatra  district  to  give 
priority to the education of Bhuia girls.  
An unexpected gift I got from God recently was in the person of Sister Anna 
Joseph,  a  member  of  the  Society  of  St.  Joseph  of  Cluny  who  joined  us  in 
June  2016.  She knew no Hindi as she had worked for twenty-two years in 
North  Karnataka  and  Tamil  Nadu  with  various  groups.  This  was  her  first 
exposure  to  life  in  North  India.  She  wanted  to  have  a  new  experience  of 
living  with  a  mixed  group  of  both secular and religious.  Having Anna with 
us is a blessing for our group.  
After living and working in Chatra district for close to three decades, I see a 
world  of  positive  change  in  the  women,  girl  children,  adolescents  and  the 
Bhuia community, in general.  Systemic change has occurred in small ways, 
thanks  to  the  women  who  played  a  major  role  in  their  development.  They 
have  formed,  ​Mahila Mukti Sangharsh Samiti  an  organization  for  women’s 
Living  in  the  villages  with  the  people  I  have  learned  the  meaning  of  my 
commitment;  experienced  its  joys  and  sorrows  and  how  women  can  be 
empowered.  When I joined the men at the cremation ground to pay my last 
respects  to  our  slain  leader,  I  had  defied  the  local  custom  of  women  not 
being  allowed  to  be  present  at  a  funeral  pyre.  I  also  experienced  what  it 
means  to  be  detained  in  a  dingy  police lock up almost the whole night.  At 

another  time,  I  was  surrounded  by  over  thirty  Maoists  with  their 
ammunitions in a remote forest village.  In all of the above I have answered 
the call of Jesus to the best of my ability.   
My attendance at various seminars on national and international levels has 
helped  me  immensely  to  empower  myself to continue the good work that is 
being accomplished among the impoverished and neglected people. 
My  hope  for  the  future  is  that those of us who are working on the margins 
be  fully  supported  by  our  fellow  religious  in  institutional  ministry  and  the 
Church,  as  a  whole.  Since  they  have  the  means and contacts to influence 
the  society  in  general  it  is  good  for  all  of  us  to  work  hand-in-hand to save 
our people from oppression and exploitation.  

Incidents that have led me closer to God   

As a young Sister missioned in Bakhtiarpur, Sister Mary Frances sent a new 
candidate  with  me  to  the  Block  Development  Office  (BDO)  to  find  out if he 
needed any help with the flood relief work.  He said, “Yes,” and, as a team of 
doctors  from  Patna Medical College Hospital was ready to get into the boat, 
he  invited  us  to  join  them.  I  told  him  that  I  would  have  to  inform  my 
superior  about  it.  He  assured  me  that  he  would  do  so.  My  next  problem 
was that we had no food or clothing for an over-night stay.  The official told 
us  not  to  worry  about  it  because  the  people  were  there  to  provide  us  with 
whatever  we  needed.  We  went  with  them  and  were  able  to  return  to 
Bakhtiarpur  only  after  five  days.  We  were  somewhat  frightened  when  we 
came to know that the BDO had not informed Sister Mary Frances about us. 
To our surprise, she welcomed us back happily.   
In  the  midst  of  our  struggle  to acquire land for the poor in Hunterganj two 
policemen came to our Ashram to arrest the activist leader.  We had already 
helped  him  to  escape  from  the  scene.  After  about  half  an  hour,  fifteen  to 
twenty  policemen  led  by  their  officer  in  charge  came  to the village.  I knew 
that  they  would  come  and  I  was  wondering  how  I  would  answer  their 
questions.  The officer told me that I was hiding a culprit.  In response I told 
him  that  I  was  only  protecting  an  innocent  man.  I  know  it’s  your  duty  to 
catch the culprit and mine is to save the innocent.  Humbly, I told him that I 
was  only doing my ​dharma (duty) and if he found me guilty he could arrest 
me.  The officer looked at me for a while, turned to the rest of the police and 
ordered  them  to  retreat.  I  remembered  the  words  in the Bible, ​"I have put 
My words in your mouth and have covered you with the shadow of My hand, 
to establish the heavens, to found the earth, and to say to Zion, 'You are My 
people.”​ ​(Is. 51.16). 

The insights I have gained  
Jesus has gifted all of us with life and He wants us to become perfect as the 
heavenly God is perfect.  This process of becoming God-like is accomplished 
by  little  steps  each  day.  I  carry  with  me  all  persons,  events  and  natural 
forces in this becoming process.  My role is not to make anybody better or to 
tell other people what they should be doing.  I need to keep my goal renewed 
constantly like the breath I take.  I need not plan for my death just as I had 
nothing  to  do  with  my  birth.  My  life  is  part  of  the  on-going  process  of 
creation and renewal of life on this planet.  
The  sudden  deaths  of  both  my  brother,  Chacko,  CMI and sister, Sunanda, 
SCN, were very difficult for me to accept.  In the case of Sunanda it took me 
two  years  to  overcome  my  sorrow.  My CMI religious Brother who had kept 
good  health  all  along,  died  suddenly in 2015, at the age of 80.  ​He ​was the 
one  who  saw  to  my  education,  helped  me  to  come  to  North  India  and who 
always  accompanied  me  whenever  I  went  home.  To  this  day  I  feel  his 
The biggest challenge I see at present in the community/church   
Tension  between  the  institutional  works  versus  the  social  activists’ 
world view  
Growing corruption in our country and the world, at large   
Our inadequate planning in meeting the needs of the 
Greediness and consumerism of the people especially the well-to-do  
How  to form the young especially the religious to become more aware 
of the people at the periphery  
Experiences of prayer that have helped me over the years  
Routine  family  prayer,  daily  Mass  and  other  rituals  during  my  growing  up 
years  were  a  great  source  of  grace  for  me.  While  living  in  community  I 
enjoyed  group  prayer.  I  have  experienced  God  deep  within  me,  in  nature 
and  its  beauty  and  in  the  struggles  and  suffering  of  people.  As  an  older 
religious  I  have  begun  to  enjoy  contemplative  prayer,  experiencing  God  as 
presence  in  the depth of my being.  Some of the most powerful moments of 
prayer/God  experience  for  me  were  at  times  of  loneliness,  suffering  and 
living among the exploited people. 
Most significant events in the community  

I was trusted and given the privilege of working in a non-structured ministry 
among  secular  people.  I  was  listened  to  by  the  community  whenever  I 
raised issues at meetings and often decisions were made accordingly. 
What makes me feel proud to be an SCN 
The  community  has  provided  me  with  needed  opportunities  to  change 
myself  into  a  wholesome  person  reaching  out  to  the  needy  at  all  times. 
SCNs  have  enabled  me  to  follow  my  dream  to  live  like  Jesus  among  the 
oppressed and dispossessed.  
My dreams & hopes for the Congregation. 
One of my dreams is that we have an intentional community living including 
SCNs,  members  of  other  Congregations,  lay  people  and  others  who  have 
similar  vision like ours and contribute to the building up of the God’s reign 
in  our  world.  My hope for the future is that we  ​live a more disciplined and 
balanced life which will lead us to contemplation in action.  
My  religious  life  enables  me  to  live  my  life  fully  as  a  woman  with freedom, 
dignity  and  caring  love  which  perhaps  I  would  not  have  had  out  in  the 
world.  I  have  been  a  mother,  sister,  companion  and  mentor  to  countless 
persons.  The  freedom  I  experienced  from  the  community  to  live  with  the 
oppressed/marginalized has made me happy.   
In  conclusion  I  would  like  to  share  my understanding of what my personal 
call is.  When I am happy and enthusiastic about my ministry I know that I 
am  following  God’s  call.  What seems impossible at times becomes possible 
with God’s grace.  In the process of living this call I forget all the sufferings I 
have endured and whatever I had to give up in life in order to become what 
God  wants  me  to  be.  I  can  truly  say  that with God’s grace, the support of 
the  SCN  community  and  the  goodwill  of  the  people  that  I  am  ministering 
with, I am being liberated from the many shackles of life.  I wait for the day 
when my joy shall be complete. 
Joel Urumpil, SCN (Jyoti Behen) 
Written on 23. 3. 2018  
Edited on April 17, 2018 
Consent given orally to publish the story on April 17, 2018  


Dublin Core


Joel Urumpil, SCN Oral History


Urumpil, Joel, SCN; Sisters of Charity of Nazareth


SCN Archival Center


SCN Archival Center




Permission for any type of publication of archival materials, including text, photographs, video, or audio must be secured from the Sisters of Charity of Nazareth Archival Center before publication. Contact archives staff for appropriate forms and contact information.






Oral History



Oral History Item Type Metadata


Joel Urumpil, SCN (Self-Interview)




SCN Archival Center , “Joel Urumpil, SCN Oral History,” Sisters of Charity Federation Archives, accessed June 25, 2024,


Allowed tags: <p>, <a>, <em>, <strong>, <ul>, <ol>, <li>

Document Viewer